Espèces : Ces oiseaux qui chantent en dormant

Le 18 mars 2016 , mis à jour le 23 février 2021 - 4 minutes de lecture
oiseau qui chante dans sa tete silencieusement

La prochaine fois que quelqu’un vous traite de « cervelle d’oiseau », prenez-le comme un compliment. Un chercheur de l’Université de Chicago a découvert que les minuscules Diamants Mandarins (ou pinson zèbre) sont si intelligents qu’ils répètent silencieusement leurs chansons dans leur nid pendant qu’ils dorment !

Daniel Margoliash, professeur associé dans le département de biologie des organismes et de l’anatomie, a placé un minuscule dispositif d’enregistrement sur le crâne des petits oiseaux grégaires. Le dispositif surveille l’activité des cellules du cerveau appelées neurones qui envoient et reçoivent des impulsions électriques.

 

Il a constaté que le cerveau de ces espèces de volatiles de toute petite taille envoyaient la même gamme de signaux que ceux qu’ils envoient lorsqu’ils pratiquent leurs chants caractéristiques le matin ou pendant la journée. Bien que les oiseaux n’utilisent pas leur voix pendant les chansons de nuit, leurs ondes cérébrales ont prouvé qu’ils étaient en train de répéter leurs répertoires musicaux tout en somnolant. Incroyable non ?

Le cerveau de l’oiseau réagit à la musique

Et il a trouvé des preuves encore plus troublantes, le cerveau de ces espèces de volatiles a réagi aux sons de la musique pendant qu’il dormait. « Quand l’oiseau est éveillé les neurones réagissent vigoureusement. Mais, quand il est éveillé et que vous jouez des morceaux, il ne répond pas. Quand il dort, les neurones « virevoltent » et ces modèles correspondent à son chant », a-t-il dit. « Et lorsque vous diffusez des chants lorsque l’animal dort, les neurones répondent. »

La recherche de Margoliash vise à trouver plus d’informations sur la façon dont les animaux (et les gens) apprennent et mémorisent. Plus précisément, il veut savoir comment le cerveau traite les sons dans la tête, les traduisant dans l’activité musculaire que produisent les cris et  le chant.

Le sommeil et la clef de la mémoire ?

Il se tourna vers une espèce de merle (des pinsons zèbres pour être plus précis) qui dorment car ceux qui étaient éveillés n’ont montré aucune preuve de comportement de répétition. « Comme un musicien qui bute sur un passage difficile de sa musique pendant la journée », a dit Margoliash. « Et il revient le lendemain et fait remarquablement mieux. Il y a certainement des preuves que le sommeil aide à diverses tâches de l’homme. La particularité ici est que nous pouvons en apprendre plus sur le mécanisme réel de mémorisation. »

Les oisillons écoutent les chanteurs adultes et apprennent leurs chansons. La recherche suggère que leur cerveau stocke les informations musicales complexes et pratiquent une sorte de rêve, alors que d’autres stimuli ne sont pas là pour interférer avec l’apprentissage.

Avant d’aller plus avant dans ses recherches, Margoliash a dû mettre au point un dispositif suffisamment petit pour tenir sur la tête d’un pinson zèbre qui pourrait mesurer l’activité des neurones, des cellules du cerveau et qui reçoive et envoie des impulsions électriques.

Seul le mâle chante chez les diamants mandarins, cela fait partie de son attirail pour séduire les femelles sur un petit territoire dans les arbres des villes au petit matin. Lors de la saison des amours pour favoriser sa reproduction, ces sortes de petits pinsons, qui pèsent environ 10 grammes sont originaires d’Australie et du Timor, mais se sont des animaux domestiques populaires dans le monde entier. Ils sont très sociaux les uns avec les autres et atteignent la maturité sexuelle après seulement environ 90 jours.

« C’est un très joli petit animal rustique et un animal de compagnie très agréable, dit Margoliash, mais il a admis qu’il n’a pas choisi l’oiseau pour ses prouesses musicales comme le merle qui cherche la présence des femelles à la saison de la reproduction. Dans les arbres des villes ou dans un nid au jardin, le chant (ou les cris) du pinson zèbre est « un croisement entre une porte qui grince et Bugs Bunny », a-t-il dit

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