Comprendre le pH du système digestif du cheval

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Acidose, ulcère, perte de poids et colique chez le cheval, le pH en cause…

Des études approfondies du tube digestif équin mentionnent invariablement le pH, en particulier au niveau à l’estomac et de l’intestin postérieur. Qu’est-ce que le pH et comment le réguler pour le bien-être des chevaux (et des ânes) ? En termes plus simples, le pH est une échelle numérique utilisée pour mesurer l’acidité ou la basicité d’une solution. L’échelle va généralement de 0 à 14, avec de 0 à 6 indiquant l’acidité, 7 représentant la neutralité, et de 8 à 14 la basicité ou alcalinité.

échelle pH équin

Echelle du pH

L’estomac du cheval

Dans le cadre du processus de digestion, l’estomac du cheval fabrique et sécrète l’acide chlorhydrique, en créant un environnement naturellement acide. Le pH de l’estomac fluctue en fonction des contenus, à la fois par la quantité et par le type d’aliments et du fourrage. « Une gamme de mesures de pH a été enregistrée dans l’estomac du cheval ; dont la plus basse est inférieure à 2, et la plus élevée supérieure à 6. Donc, dans le meilleur des cas, l’estomac du cheval est un environnement acide », a déclaré Catherine Whitehouse, M.S., une nutritionniste au Kentucky Equine Research (KER).


Dans la nature, le cheval emploie deux stratégies principales de protection pour maintenir son estomac en bonne santé : (1) Par une consommation quasi-continue de fourrages, ce qui maintient l’estomac plein, évitant ainsi aux acides de « clapoter »; et (2) par la production et l’absorption de la salive, qui atténue ou neutralise l’environnement acide.

Beaucoup de chevaux domestiques restent désavantagés, car ils n’ont pas accès au fourrage illimité, ce qui laisse l’estomac vide pendant de longues périodes. Ceci est expressément vrai pour le cheval nourris au box avec un ou deux gros repas par jour. En outre, contrairement aux humains, les chevaux ne produisent pas de salive lorsqu’ils ne sont pas activement engagés dans la mastication et la déglutition liées à l’alimentation. Lorsque ces deux couches de protection sont désactivées, la muqueuse de l’estomac du cheval souffre, entraînant une érosion et une ulcération.

Système digestif du cheval

Plusieurs techniques de gestion conçues pour éviter la formation d’ulcères ont été identifiées.

L’intestin postérieur

A la fin du tube digestif, juste après le petit intestin, se trouve l’intestin postérieur, composé du caecum et du côlon. Au sein de ces structures réside une population de microbes qui aident à la fermentation des fourrages. Les microbes fonctionnent mieux lorsque leur environnement, le pH y compris, reste assez constant.


Bien que le pH puisse monter et descendre en raison de la qualité et de la quantité d’aliments contenus dans l’intestin postérieur, la principale raison d’une chute brutale de pH implique la suralimentation des concentrés. « Lorsque trop d’alimentation est donnée dans un repas, la plus grande partie pure submerge l’intestin antérieur (estomac et intestin grêle) et passe à la hâte et digérée partiellement à l’intestin postérieur», déclare Catherine Whitehouse. « Le problème est que l’intestin postérieur n’est pas équipé pour digérer efficacement les sources d’énergie primaire de l’alimentation ; sa spécialité est le traitement des fibres. Comme la fermentation des grains se produit, la population microbienne change lorsque certains micro-organismes meurent et d’autres prospèrent. Ces changements provoquent une baisse du pH dans l’intestin ».

Alors que dans l’intestin postérieur un pH normal peut être dans la gamme 6,5 – 7, un intestin postérieur acide pourrait tomber aussi bas que 5, ce qui peut entraîner une acidose. L’acidose de l’intestin postérieur peut être problématique à plusieurs niveaux, les chevaux atteints de cette maladie ont tendance à avoir des symptômes subcliniques, comme une attitude de sur ou sous-alimentation, une perte de poids, des coliques légères et récurrentes, un fumier exceptionnellement doux, ou des changements de comportement.

Si les signes cliniques indiquent une acidose, consulter un vétérinaire ou un nutritionniste équin. Il existe aussi des tampons pour l’intestin postérieur du cheval. Ceux-ci modèrent le pH de l’intestin, ce qui le rend plus accueillant pour les microbes bénéfiques. Demandez conseil à votre vétérinaire.

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